Auf den Straßen der USA sterben immer mehr Menschen, obwohl die Autos immer sicherer werden. Hier ist, warum es ein schwer zu lösendes Problem ist

Autos und Lastwagen sind nach einer tödlichen Massenkarambolage auf der vereisten I-35 ineinander verkeilt (Standbild aus einem Video in Fort Worth, Texas, 11. Februar 2021). NBC5 | via Reuters

Die heute in den USA verkauften Neufahrzeuge sind die sichersten und fortschrittlichsten, die je hergestellt wurden, und doch hat die Zahl der Verkehrstoten im vergangenen Jahr den höchsten Stand seit 16 Jahren erreicht. Das Problem ist vielschichtig: Es ist eine Kombination aus rücksichtslosem oder abgelenktem Fahren, das vor allem auf die Nutzung von Mobiltelefonen zurückzuführen ist, dem gestiegenen Absatz von Lastwagen und Geländewagen und der höheren Leistung der Fahrzeuge, neben anderen Faktoren. Auch die zu erwartende Verbreitung von Elektrofahrzeugen mit ihren schweren Batterien und ihrer Rekordleistung könnte das Problem in Zukunft nicht lösen. „Wir haben in Amerika eine widersprüchliche Kultur in Bezug auf Autos“, sagte Michael Brooks, amtierender Geschäftsführer des Center for Auto Safety, einer gemeinnützigen Verbraucherschutzorganisation. „Die Menschen wollen diese auffälligen, teuren Produkte, und wir wollen in unseren Autos tun können, was wir wollen, aber gleichzeitig bringen wir uns gegenseitig in einer Rate um, die (fast) höher ist als je zuvor, und es muss etwas getan werden.“ Laut Daten der National Highway Traffic Safety Administration, einer Abteilung des Verkehrsministeriums, starben im Jahr 2021 schätzungsweise 42.915 Menschen bei Verkehrsunfällen, ein Anstieg um 10,5 % gegenüber den 38.824 Todesopfern im Jahr 2020 und die höchste Rate seit 2005. Im Vergleich zu 2019 ist die Zahl der Verkehrstoten um 18 % gestiegen – der höchste Zwei-Jahres-Anstieg seit 1946, als die Zahl der Unfälle gegenüber 1944 um 37,6 % zunahm, so die von CNBC analysierten NHTSA-Daten.

US-Verkehrsminister Pete Buttigieg nannte die Situation „eine Krise auf Amerikas Straßen, die wir gemeinsam angehen müssen“, während er die Bemühungen der Biden-Regierung zur Umkehrung des tödlichen Trends anpries. Aber es ist nicht einfach, die Zahl der Verkehrstoten auf den US-Straßen zu senken. Zum einen ist die Sicherheitsbehörde NHTSA berüchtigt für ihre Langsamkeit bei der Verabschiedung neuer Richtlinien oder Gesetze. Und die Fahrzeuge, die die Verbraucher jetzt kaufen – einschließlich der immer beliebteren Elektroautos – sind schneller und schwerer als die aktuellen Autos, was für Fußgänger und Menschen in älteren und kleineren Fahrzeugen ein größeres Risiko darstellen kann.

Gewicht und Leistung

Sowohl das Gewicht als auch die Pferdestärken von Fahrzeugen haben nach Angaben der Umweltschutzbehörde (Environmental Protection Agency) einen historischen Höchststand erreicht. Diese Rekordzahlen sind für Sicherheitsbefürworter besonders besorgniserregend. „Je schwerer und höher ein Fahrzeug ist, desto wahrscheinlicher ist es, dass es einen Fußgänger tötet und desto wahrscheinlicher ist es, dass es nicht mit der kleinen Limousine kompatibel ist und schwere Schäden verursacht“, so Brooks. Die EPA berichtet, dass die durchschnittliche Pferdestärke von Fahrzeugen seit mehr als einem Jahrzehnt stetig gestiegen ist und im Vergleich zu 1975 um fast 80 % zugenommen hat. Vorläufige Daten für das Modelljahr 2021 ergeben einen Durchschnitt von 246 PS, wobei einige neuere Hochleistungsfahrzeuge 700 PS oder mehr erreichen. Das Durchschnittsgewicht ist ebenfalls gestiegen, da die Verkäufe von Lkw in den letzten Jahren zugenommen haben, und erreichte laut EPA im Modelljahr 2021 einen Rekordwert von über 4.100 Pfund. Große Lkw und Geländewagen können zwar ein luxuriöses Preisschild und hochtechnische Sicherheitsmerkmale haben, doch ihr zusätzliches Gewicht kann für Fußgänger besonders gefährlich sein. Laut Studien des Insurance Institute for Highway Safety sind solche Fahrzeuge für Fußgänger tödlicher als Pkw und stoßen beim Abbiegen wesentlich häufiger mit Fußgängern zusammen. „Die größere Fahrzeughöhe bietet im Allgemeinen eine bessere Sicht auf die Straße, aber einer der Nachteile, insbesondere bei großen Fahrzeugen, ist die Tatsache, dass ein Teil der Straße unmittelbar vor dem Fahrzeug für den Fahrer blind ist“, so David Zuby, Forschungsleiter beim Insurance Institute for Highway Safety. Die NHTSA schätzt, dass im Jahr 2021 mehr als 7.300 Fußgänger durch Kraftfahrzeuge getötet wurden, was einem Anstieg von 13 % gegenüber dem Vorjahr entspricht. „Je größer und schwerer die Fahrzeuge sind, desto tödlicher sind sie bei einem Unfall, insbesondere bei ungeschützten Verkehrsteilnehmern wie Fußgängern und Radfahrern“, sagte Cathy Chase, Präsidentin von Advocates for Highway and Auto Safety. „Der Trend zu immer größeren und schwereren Lkw geht zu Lasten aller Verkehrsteilnehmer.“ Elektrofahrzeuge stellen ein eigenes zusätzliches Risiko für die Straßen der USA dar. Elektrofahrzeuge wiegen aufgrund der schweren Batterien oft mehr als ihre Pendants mit Verbrennungsmotor. Umgekehrt sind viele neuere Elektrofahrzeuge mit den neuesten Sicherheitstechnologien ausgestattet. Auch die Leistung ist bei vielen E-Fahrzeugen höher. Der über 9.000 Pfund schwere Hummer EV, der mehr als doppelt so schwer ist wie ein durchschnittliches Fahrzeug, verfügt beispielsweise über einen WTF-Modus (Watts to Freedom), mit dem der Wagen in etwa drei Sekunden von 0 auf 100 km/h beschleunigt. Diese Funktion kann überall genutzt werden. Das ist eine Beschleunigungszeit, die bisher nur Sportwagen vorbehalten war. Und Sicherheitsexperten untersuchen noch immer, ob Elektrofahrzeuge häufiger oder seltener Feuer fangen als herkömmliche Fahrzeuge.

Veränderte Verhaltensweisen