Im Kampf gegen den Klimawandel könnten Meeresalgen eine überraschende - aber lebenswichtige - Waffe sein

Wie viele Küstengemeinden auf der ganzen Welt ernten und verzehren auch die Menschen im Vereinigten Königreich, die am Meer leben, seit Jahrhunderten Algen. In Wales ist das walisische Laverbread – das durch Kochen einer Algenart namens Laver hergestellt wird – eine kulinarische Delikatesse, die so verehrt wird, dass sie den Status einer geschützten Ursprungsbezeichnung genießt. Die Verwendung von Algen endet auch nicht am Esstisch: Man findet sie heute in allen möglichen Produkten, von Kosmetika und Tierfutter bis hin zu Gartenprodukten und Verpackungen. Angesichts der zunehmenden Besorgnis über die Umwelt, die Lebensmittelsicherheit und den Klimawandel könnte dieser nasse, essbare Schatz des Meeres – von dem es viele Sorten und Farben gibt – eine wichtige Rolle für die nachhaltige Zukunft unseres Planeten spielen, und Großbritannien will mitmischen. Ende April wurde ein Projekt offiziell eröffnet, das als „erste spezielle Einrichtung für die Meeresalgenindustrie“ in Großbritannien bezeichnet wird. Die Beteiligten hoffen, dass es dazu beitragen wird, die Kommerzialisierung eines Sektors voranzutreiben, der in anderen Teilen der Welt bereits gut etabliert ist. Die Seaweed Academy, wie sie genannt wird, befindet sich in der Nähe der schottischen Stadt Oban. Das Projekt wird von der britischen Regierung mit 407.000 Pfund (rund 495.300 Dollar) finanziert. Es wird von der Scottish Association for Marine Science in Partnerschaft mit ihrer Tochtergesellschaft SAMS Enterprise und der Bildungseinrichtung UHI Argyll betrieben.

Laut einer Erklärung der SAMS besteht eines der Ziele der Akademie darin, „das Wachstum der britischen Meeresalgen-Aquakultur“ zu fördern. Darüber hinaus sollen im Rahmen des Projekts „hochwertige Märkte“ erschlossen und die Forschung genutzt werden, um die weltweite Wettbewerbsfähigkeit britischer Produkte zu steigern. Rhianna Rees ist Meeresalgenforscherin und Koordinatorin der Seaweed Academy bei SAMS Enterprise. In einem kürzlich geführten Interview mit CNBC gab sie einen Einblick in die Art von Arbeit, die auf einer Algenfarm stattfindet. „Es ist viel weniger industriell, als es vielleicht den Anschein hat“, sagte sie. „Wenn man an Landwirtschaft denkt, denkt man an große Maschinen, man denkt an mechanische Ernte, und das ist überhaupt nicht das, worum es bei der Algenzucht geht. „Wenn man es von außen betrachtet, sieht man nur Bojen im Wasser, und unter dem Wasser sind diese langen Seile mit riesigen Algenschwaden“, erklärt sie weiter. „Wenn man ihn ernten will, geht man hinein, holt das Seil und zieht es ins Boot – und das war’s im Grunde“, sagte sie. Die scheinbare Einfachheit des Prozesses ist eine Sache, aber eine Farm zu gründen, kann eine ganz andere Geschichte sein. „Lizenzen von den verschiedenen Organisationen in England und Schottland zu erhalten, kann unglaublich teuer und zeitaufwändig sein“, so Rees. „Es gibt also große Herausforderungen, wenn man überhaupt in die Branche einsteigen will. Es gab auch andere Faktoren zu berücksichtigen. „Es gibt Stürme, es gibt Jahre, in denen die Pflanze nicht besonders gut wächst, und es gibt Schwankungen bei den Nährstoffen“, sagte sie. Es gebe Innovationen am Horizont, so Rees weiter, aber es werde „einige Jahre dauern, bis wir die Art von Optimierung sehen, die wir für eine echte Skalierbarkeit brauchen“. Landesübergreifend Das Interesse des Vereinigten Königreichs an der Kultivierung und Ernte von Meeresalgen beschränkt sich nicht auf die in und um Oban geplanten Arbeiten. In der malerischen Grafschaft Cornwall an der Südwestspitze Englands erntet die Cornish Seaweed Company bereits seit 2012 und gibt damit einen Ausblick darauf, wie sich die Branche in den kommenden Jahren entwickeln könnte. Tim van Berkel, Mitbegründer und Geschäftsführer des Unternehmens, erklärte gegenüber CNBC, dass die Firma den Seetang an der Küste für Lebensmittelzwecke wild geerntet hat. Im Jahr 2017 ergänzte das Unternehmen diese küstennahe Ernte, als es begann, auf dem Gelände einer bestehenden Muschelfarm in den Gewässern vor Porthallow, einem Fischerdorf in Cornwall, Algen aus Sporen zu züchten. „Sie wachsen an Leinen, die im Wasser aufgehängt sind, wie Bojen“, sagte van Berkel und fügte hinzu, dass dies „ähnlich wie bei der Muschelzucht“ sei. Das Unternehmen baue an dem Standort zwei Arten von Algen an, so van Berkel: Zuckertang und Alaria.

Trotz der Einrichtung des Standorts in Porthallow liegt der Schwerpunkt des Unternehmens derzeit auf der Ernte an Land. „Das ist immer noch das Hauptgeschäft“, sagte van Berkel. „Es gibt noch fünf, sechs andere Algen, die wir ernten … aus der freien Natur, von der Küste, und das das ganze Jahr über“. Zu den anderen Unternehmen, die sich einen Namen machen wollen, gehört SeaGrown, das in der Küstenstadt Scarborough in Yorkshire ansässig ist und am Aufbau einer Algenfarm in der Nordsee arbeitet. Weiter nördlich hat Seaweed Farming Scotland seinen Sitz in Oban und konzentriert sich auf den Anbau von Arten, die in den dortigen Gewässern heimisch sind. Das globale Bild

Luftaufnahme von Menschen, die auf einer Algenfarm in der Provinz Zhejiang, China, arbeiten, am 24. November 2021. Jiang Youqing | Visual China Group | Getty Images

Im Jahr 2020 beschrieb ein Bericht der Ernährungs- und Landwirtschaftsorganisation der Vereinten Nationen, dass die Algenzucht von Ländern in Ost- und Südostasien dominiert wird“. Die Branche ist ein großes Geschäft, wobei die FAO gesondert feststellte, dass der Seetangsektor im Jahr 2019 einen „Erstverkaufswert“ von 14,7 Milliarden US-Dollar erzielte. Da der kommerzielle Algensektor in Großbritannien noch in den Kinderschuhen steckt, hat er noch einen langen Weg vor sich, bevor er auf der globalen Bühne konkurrieren kann. Die Algenzucht in Asien ist oft groß angelegt und erstreckt sich über beträchtliche Flächen, wie das obige Foto einer Farm in der chinesischen Provinz Zhejiang zeigt. Auch in den USA gibt es eine Algenzucht, und die National Oceanic and Atmospheric Administration gibt an, dass es in den Gewässern vor Neuengland, Alaska und im pazifischen Nordwesten inzwischen Dutzende von Farmen“ gibt. Neben den kommerziellen Produkten, die aus der Algenzucht hervorgehen, gibt es noch weitere Vorteile, von denen einer offensichtlich darin besteht, dass kein Süßwasser benötigt wird. Die NOAA ihrerseits sagt, dass „Algen unglaublich effizient darin sind, Kohlendioxid aufzusaugen und zum Wachstum zu nutzen“. Außerdem stellt sie fest, dass „Algen auch Stickstoff und Phosphor verschlingen“. Obwohl es in einigen Teilen der USA Bedenken hinsichtlich der Genehmigungen gibt, ist die Branche in den letzten Jahren gewachsen und wird von der NOAA als der „am schnellsten wachsende Aquakultursektor“ bezeichnet. Sie fügt hinzu, dass die in Alaska ansässigen Landwirte im Jahr 2019 über 112.000 Pfund Zucker-, Bänder- und Bullentang produzierten. „Das ist ein Anstieg von 200 Prozent gegenüber der ersten kommerziellen Ernte des Staates im Jahr 2017“, heißt es. Weltweit scheint die Branche in den letzten zwei Jahrzehnten einen rasanten Expansionskurs eingeschlagen zu haben. Dem FAO-Bericht zufolge ist die weltweite Produktion von Meeresmakroalgen – ein anderer Name für Algen – von 10,6 Millionen Tonnen im Jahr 2000 auf 32,4 Millionen Tonnen im Jahr 2018 angestiegen. Es ist jedoch nicht alles glatt gelaufen. „Die weltweite Produktion von gezüchteten Wasseralgen, die von Algen dominiert wird, verzeichnete in den letzten Jahren ein relativ geringes Wachstum und ging 2018 sogar um 0,7 Prozent zurück“, heißt es in dem FAO-Bericht.

Luftaufnahme eines Standorts für die Algenzucht in den Gewässern vor Bali, Indonesien. Sasithorn Phuapankasemsuk | Istock | Getty Images