Senatoren kündigen parteiübergreifende Gesetzgebung zur Unterstützung von Veteranen an, die Verbrennungsgruben ausgesetzt waren

Die Verhandlungsführer im Kongress gaben am Mittwoch bekannt, dass sie eine Einigung über ein Gesetz zur Verbesserung der Gesundheitsversorgung und der Invaliditätsleistungen für Veteranen erzielt haben, die im Irak und in Afghanistan giftigen Verbrennungsgruben ausgesetzt waren.

Die Einigung ebnet den Weg für die Verabschiedung eines Gesetzes, das zur obersten Priorität von Veteranengruppen geworden ist, die der zunehmenden Zahl von Menschen mit Krankheiten helfen wollen, die ihrer Meinung nach auf eine toxische Belastung zurückzuführen sind.

Die führenden demokratischen und republikanischen Gesetzgeber im Senatsausschuss für Veteranenangelegenheiten erzielten nach monatelangen Verhandlungen eine Einigung. Der Mehrheitsführer im Senat, Chuck Schumer (Demokrat, New York), und die Sprecherin des Repräsentantenhauses, Nancy Pelosi (Demokratin, Kalifornien), stellten sich rasch hinter die Maßnahme. Die Verabschiedung könnte im Juli erfolgen.

„Unsere Veteranen brauchen es, sie verdienen es, und wir haben eine moralische Verpflichtung, uns um diejenigen zu kümmern, die so viel für uns geopfert haben“, sagte Schumer.

Präsident Joe Biden forderte das Ministerium für Veteranenangelegenheiten im vergangenen Jahr auf, die Auswirkungen von Verbrennungsgruben und anderen Gefahren aus der Luft zu untersuchen. Karine Jean-Pierre, die neue Pressesprecherin des Weißen Hauses, sagte am Mittwoch, dass die Verabschiedung des Gesetzes „eine willkommene und lang erwartete Errungenschaft“ für die Veteranen wäre.

In seiner Rede zur Lage der Nation zu Beginn des Jahres forderte Biden den Kongress auf, mehr zu tun, um Veteranen zu unterstützen, die während ihres Dienstes im Irak und in Afghanistan dauerhaften Gesundheitsproblemen ausgesetzt waren, nachdem sie Verbrennungsgruben ausgesetzt waren.

Ein Soldat der afghanischen Nationalarmee (ANA) geht an einer Brandgrube in einem von der US-Armee an die ANA übergebenen Kommandoposten vorbei. (Bildnachweis: Andrew Burton/Getty Images)

Biden sagte, dass sein verstorbener Sohn Beau, ein Generalmajor der Armee, der 2009 im Irak eingesetzt wurde, giftigen Brandgruben ausgesetzt war. Biden warnte zwar, er sei sich nicht sicher, ob eine Verbrennungsgrube den tödlichen Hirntumor seines Sohnes oder die Krankheiten, an denen viele andere Armeeangehörige erkrankt sind, verursacht hat, aber er sagte während der Rede zur Lage der Nation zu, „alles herauszufinden, was wir können“.

Das Repräsentantenhaus verabschiedete im März eine Version des Gesetzentwurfs, die nach Schätzungen des Congressional Budget Office die Bundesausgaben über einen Zeitraum von zehn Jahren um mehr als 300 Milliarden Dollar erhöhen würde. Sie würde Millionen von Veteranen, die im Irak und in Afghanistan gedient haben, den Zugang zur medizinischen Versorgung erleichtern, auch wenn sie keine mit dem Dienst verbundenen Behinderungen haben.

Die Gesetzgebung würde auch davon ausgehen, dass bestimmte Atemwegserkrankungen und Krebserkrankungen mit der Exposition gegenüber Verbrennungsgruben zusammenhängen, so dass die Veteranen Invaliditätszahlungen als Entschädigung für ihre Verletzungen erhalten könnten, ohne dass sie nachweisen müssten, dass die Krankheit eine Folge ihres Dienstes war. Aus den Berichten des Ministeriums für Veteranenangelegenheiten geht hervor, dass fast 80 % der Anträge auf Invalidität im Zusammenhang mit Verbrennungsgruben abgelehnt werden.

Während der Einsätze im Irak und in Afghanistan entsorgte das Militär routinemäßig Reifen, Batterien, medizinische Abfälle und andere Materialien in offenen Brandgruben.

Die meisten republikanischen Abgeordneten im Repräsentantenhaus stimmten gegen den Gesetzentwurf, da sie befürchteten, dass der Zustrom von Fällen das ohnehin schon gestresste System der Veteranenbehörde belasten und zu längeren Wartezeiten bei der medizinischen Versorgung und der Bearbeitung von Behinderungsanträgen führen würde.

Ein wesentlicher Unterschied in der von den Senatoren Jon Tester (Demokrat, Montana) und Jerry Moran (Republikaner, Kansas) erzielten Einigung ist die Einführungsfrist für die Annahme, dass bestimmte Erkrankungen durch eine toxische Belastung verursacht wurden. Wichtige Elemente der Maßnahme des Repräsentantenhauses sind jedoch Teil der Vereinbarung. Pelosi bezeichnete die beiden Gesetzentwürfe als „nahezu identisch“.

Die beiden Senatoren erklärten, dass bei der Gewährung von Invaliditätsentschädigungen bei 23 Krankheiten, darunter Bluthochdruck, ein Zusammenhang mit der Exposition gegenüber Verbrennungsrückständen vermutet würde.

„Viel zu lange haben die Veteranen unserer Nation mit chronischen Krankheiten gelebt, die auf die Exposition während ihrer Uniformzeit zurückzuführen sind“, so Tester und Moran in einer gemeinsamen Erklärung. „Heute unternehmen wir die notwendigen Schritte, um dieses Unrecht mit unserem Vorschlag zu korrigieren, der Veteranen und ihren Familien die Gesundheitsversorgung und die Leistungen bietet, die sie verdient haben und verdienen.“

Die beiden Senatoren sagten, der Gesetzentwurf würde auch Veteranen betreffen, die in Vietnam gedient haben, und die Zahl der Krankheiten, bei denen ein Zusammenhang mit der Einwirkung von Agent Orange vermutet wird, auf Bluthochdruck ausweiten. Außerdem würde der Gesetzentwurf die Vermutung der Exposition gegenüber dem giftigen Herbizid auf Veteranen ausweiten, die in Thailand, Kambodscha, Laos, Guam und Amerikanisch-Samoa im Einsatz waren.

Moran sagte, dass der Gesetzentwurf des Senats mehr Mittel für die Personalausstattung der Veteranenbehörde bereitstellen würde, um die gestiegene Nachfrage zu bewältigen. Er rechnete auch damit, dass die Kosten im Vergleich zur Gesetzesvorlage des Repräsentantenhauses um mehrere Milliarden Dollar niedriger ausfallen würden, obwohl eine offizielle Kostenschätzung noch nicht vorliegt. Er sagte, die Änderungen in der Senatsvorlage seien „so dass die VA ihre Füße auf den Boden bekommen kann und sich um alle Veteranen kümmern kann, ohne irgendwelche Veteranen zu schädigen“, die bereits im System sind.